20 de setembro de 2017

Exploração de Marte pela China está bem encaminhado

O programa chinês para lançar uma missão à Marte em 2020 está "bem encaminhado", disse o alto planejador do programa espacial nesta quarta-feira, enquanto o país avança com seu ambicioso programa espacial.

A sonda irá transportar 13 tipos de carga útil, incluindo seis rovers, informou a agência oficial de notícias Xinhua.

Protótipo do robô espacial chinês

"O programa de exploração de Marte está em andamento", afirmou o arquiteto-chefe da missão, Zhang Rongqiao.

"As cargas úteis serão usadas para coletar dados sobre o meio ambiente, a morfologia, a estrutura da superfície e a atmosfera de Marte".

Zhang estava falando no Fórum Internacional de Pequim sobre Exploração Lunar e Profunda, que começou quarta-feira.

O foguete Long March-5 será lançado no Wenchang Space Launch Center, na província tropical de Hainan, disse a Xinhua.

Uma vez que a sonda estiver em órbita em torno de Marte depois de uma viagem de sete meses, uma divisão se separará dela e tocará no hemisfério norte do planeta vermelho.

O lander então implantará rovers para explorar a superfície.

Em julho, lançou com sucesso o Insight, seu primeiro telescópio espacial de raios-X para estudar buracos negros, pulsares e rajadas de raios gama, à bordo de um foguete Longa Marcha-4B.

E em abril, a primeira nave espacial de carga do país completou seu encaixe com um laboratório espacial em órbita - um desenvolvimento chave no objetivo da China de ter sua própria estação espacial com tripulação em 2022.

Fonte: Space Daily

19 de setembro de 2017

Impactos no Solo Marciano

Um impacto que esmagou uma superfície rica em gelo deu origem ao complexo recurso de fluxo em torno desta antiga cratera em Marte. Impactos de cometas e asteroides moldaram as superfícies de planetas e luas rochosas nos 4,6 bilhões de anos do Sistema Solar e podem revelar condições ambientais no momento da sua formação.

Durante um impacto, a energia transferida para o solo penetra e vaporiza partes da superfície, além de escavar grandes quantidades de material do solo, jogando-o no terreno circundante como um manto de detritos.

As características do material ejetado podem fornecer pistas sobre as condições da superfície do planeta e seu ambiente geral.

A cratera de 32 km de altura vista no centro desta imagem foi claramente formada no momento em que a água ou o gelo estavam presentes perto da superfície. A energia do impacto aqueceu o subsolo, rico em água, permitindo que ela fluísse mais facilmente, levando a natureza "fluidizada" do cobertor ejetado. A periferia dos lóbulos de material escavado muitas vezes mostra uma crista elevada: à medida que o fluxo diminuiu, os detritos atrás dele empilhados, empurrando o material em sua periferia para as muralhas.

A região delineada pela caixa branca maior indica a área observada durante a órbita do Mars Express de número 16890 em 3 de maio de 2017. A pequena caixa no centro destaca o foco da versão da imagem associada. Nessa imagem de contexto, o norte está no alto.

Muitas crateras em Marte mostram esse padrão, às vezes com múltiplas camadas de ejeção. Aqui, podem ser identificadas até três camadas de lóbulos de ejeção, algumas terminando em muralhas. Depósitos de ejeção de várias camadas podem resultar de uma combinação de impacto em uma camada enterrada de solo rica em água e interação de material ejetado com a atmosfera.

A cena está localizada a norte da bacia de impacto Hellas, uma das maiores em todo o Sistema Solar com 2.300 km de diâmetro. A região está em uma área que é suspeita de ser uma antiga bacia de drenagem de um lago.

Pequenos canais também podem ser vistos ao sul na imagem principal (esquerda), fornecendo mais evidências do passado molhado da região.

Fonte: ESA

18 de setembro de 2017

Mundo infernal com céu de titânio


Astrônomos usaram o Very Large Telescope do ESO para detectar pela primeira vez óxido de titânio na atmosfera de um exoplaneta. Esta descoberta feita em torno do planeta do tipo Júpiter quente chamado WASP-19b fez uso do poder do instrumento FORS2, tendo-nos fornecido informações únicas sobre a composição química e a estrutura de temperatura e pressão na atmosfera deste mundo quente e incomum. Os resultados foram publicados na revista Nature.

Uma equipe de astrônomos liderada por Elyar Sedaghati, um bolsista do ESO recentemente graduado pela TU Berlim, examinou a atmosfera do exoplaneta WASP-19b com o maior detalhe conseguido até hoje. Este planeta notável tem aproximadamente a mesma massa de Júpiter, mas encontra-se tão perto da sua estrela hospedeira que completa uma órbita em apenas 19 horas. Estima-se que a sua atmosfera tenha uma temperatura de cerca de 2000 graus Celsius.

Quando WASP-19b passa em frente da sua estrela hospedeira, parte da luz estelar atravessa a atmosfera do planeta, deixando assinaturas sutis na luz que chega eventualmente à Terra. Ao usar o instrumento FORS2 montado no Very Large Telescope, a equipe conseguiu analisar cuidadosamente esta luz e deduzir que a atmosfera contém pequenas quantidades de óxido de titânio, água e vestígios de sódio, além de uma forte neblina global de dispersão.

“A detecção de tais moléculas não é fácil,” explica Elyar Sedaghati. “Além de dados de qualidade excepcional, precisamos ainda realizar uma análise muito sofisticada. Usamos um algoritmo que explora muitos milhões de espectros, que cobrem uma grande variedade de composições químicas, temperaturas e propriedades de nuvens ou neblinas, de modo a tirar as nossas conclusões.”

O óxido de titânio é raramente visto na Terra. Sabe-se que existe em atmosferas de estrelas frias. Nas atmosferas de planetas quentes como WASP-19b, esta molécula atua como um absorvedor de calor. Se estiverem presentes em grandes quantidades, estas moléculas impedem o calor de entrar ou escapar da atmosfera, levando a uma inversão térmica — a temperatura apresenta-se mais elevada na atmosfera superior e mais baixa na inferior, ou seja, o contrário do que acontece numa situação normal. O ozônio desempenha um papel semelhante na atmosfera terrestre, causando uma inversão na estratosfera.

“A presença de óxido de titânio na atmosfera de WASP-19b tem efeitos substanciais na estrutura da temperatura atmosférica e na circulação,” explica Ryan MacDonald, outro membro da equipe e astrônomo da Universidade de Cambridge, Reino Unido. ”Conseguir estudar exoplanetas com este nível de detalhe é muito promissor e excitante.”

Os astrônomos coletaram observações de WASP-19b durante um período de mais de um ano. Ao medir as variações relativas do raio do planeta em diferentes comprimentos de onda da luz que passa através da atmosfera do exoplaneta e comparando-as aos modelos atmosféricos, os pesquisadores puderam extrapolar diferentes propriedades, tais como o conteúdo químico da atmosfera do exoplaneta.

Esta nova informação sobre a presença de óxidos de metal, tais como o óxido de titânio e outras substâncias, permitirá uma modelagem muito melhor das atmosferas de exoplanetas. Olhando para o futuro, quando os astrônomos conseguirem observar atmosferas de planetas possivelmente habitáveis, estes modelos melhorados darão uma ideia muito melhor de como interpretar tais observações.

“Esta importante descoberta é o resultado de uma renovação do instrumento FORS2, feita exatamente para este efeito,” acrescenta o membro da equipe Henri Boffin do ESO, que liderou o projeto de renovação. “Desde essa altura, o FORS2 tornou-se o melhor instrumento para realizar este tipo de estudos a partir do solo.”

Fonte: ESO

17 de setembro de 2017

Novo Estudo Sugere que Marte tenha uma Crosta Porosa


Os cientistas da NASA encontraram evidências de que a crosta de Marte não é tão densa como se pensava anteriormente, uma pista que poderá ajudar os pesquisadores a entender melhor a estrutura e a evolução do interior do planeta vermelho.

Uma densidade mais baixa provavelmente significa que pelo menos parte da crosta de Marte é relativamente porosa. Neste ponto, no entanto, os cientistas não podem descartar a possibilidade de uma composição mineral diferente ou talvez uma crosta mais fina.

"A crosta é o resultado final de tudo o que aconteceu durante a história de um planeta, então uma menor densidade poderia ter implicações importantes sobre a formação e evolução de Marte", disse Sander Goossens do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland. Goossens é o autor principal de um artigo de Pesquisa Geofísica descrevendo o trabalho.

Os pesquisadores mapearam a densidade da crosta marciana, estimando uma densidade média de 2.582 quilogramas por metro cúbico. Isso é comparável à densidade média da crosta lunar. Tipicamente, a crosta de Marte sempre foi considerada pelo menos tão densa como a crosta oceânica da Terra, que é de cerca de 2.900 quilos por metro cúbico.

O novo valor é derivado do campo de gravidade de Marte, um modelo global que foi extraído de dados de rastreamento por satélite e usando ferramentas matemáticas sofisticadas. O campo de gravidade da Terra é extremamente detalhado, porque os conjuntos de dados têm uma resolução muito alta. Estudos recentes da Lua pelo Laboratório de Recuperação de Gravidade e Interior (GRAIL, na sigla em inglês), da NASA, também renderam um mapa de gravidade preciso.

Os conjuntos de dados para Marte não têm tanta resolução, por isso é mais difícil determinar a densidade da crosta pelos mapas de gravidade atuais. Como resultado, as estimativas anteriores se basearam mais fortemente em estudos sobre a composição do solo e das rochas de Marte.

"À medida que esta história se junta, chegamos à conclusão de que não basta apenas conhecer a composição das rochas", disse o geólogo planetário da Goddard, Greg Neumann, co-autor do artigo. "Nós também precisamos saber como as rochas foram remodeladas ao longo do tempo".

Goossens e colegas começaram com os mesmos dados usados ​​para um modelo de gravidade existente, mas colocaram um novo fator sobre isso com uma restrição diferente e aplicando-o para obter a nova solução. Uma restrição compensa o fato de que mesmo os melhores conjuntos de dados não podem capturar todos os detalhes. Em vez de tomar a abordagem padrão, conhecida por aqueles no campo como a restrição Kaula, a equipe criou uma restrição que considera as medidas precisas das mudanças de elevação de Marte ou topografia.

"Com essa abordagem, conseguimos obter mais informações sobre o campo de gravidade dos conjuntos de dados existentes", disse o geofísico de Goddard, Terence Sabaka, outro co-autor no artigo.

Antes de usar essa abordagem em Marte, os pesquisadores a testaram aplicando-a ao campo de gravidade lunar que estava em uso antes da missão GRAIL. A estimativa resultante para a densidade da crosta da Lua correspondia essencialmente ao resultado do  GRAIL de 2.550 quilogramas por metro cúbico.

Do novo modelo, a equipe gerou mapas globais da densidade e espessura da crosta marciana. Estes mapas mostram os tipos de variações que os pesquisadores esperam, como uma crosta mais densa sob os vulcões gigantes de Marte.

Os pesquisadores observam que a missão InSight, da Nasa - abreviação de Exploração do Interior usando Investigações Sísmicas, Geodesia e Transporte de Calor - deverá fornecer os tipos de medidas que poderiam confirmar suas descobertas. Esta missão programada para lançamento em 2018, colocará uma plataforma geofísica em Marte para estudar seu interior profundo.

Fonte: NASA

16 de setembro de 2017

Poderia o Gelo Interestelar ser a Resposta para o Surgimento do DNA?


Pesquisadores da Universidade de York mostraram que as moléculas trazidas à terra em meteoritos poderiam ser convertidas em blocos de construção do DNA.

Eles descobriram que os compostos orgânicos, chamados amino nitrilos, os precursores moleculares de aminoácidos, podiam usar moléculas presentes no gelo interestelar para desencadear a formação da molécula fundamental, 2-desoxi-D-ribose, de DNA.

Há muito que se supõe que os aminoácidos estavam presentes na Terra antes do DNA e que podem ter sido responsáveis ​​pela formação de um dos blocos de construção, mas essa nova pesquisa aponta novas dúvidas sobre essa teoria.

O Dr. Paul Clarke, do Departamento de Química da Universidade de York, disse: "A origem de moléculas biológicas importantes é uma das principais questões fundamentais na ciência. As moléculas que formam os blocos de construção do DNA tiveram que vir de algum lugar, ou estavam Presente na Terra quando se formou ou eles vieram do espaço, atingindo a Terra em uma chuva de meteoros.

"Os cientistas já mostraram que haviam moléculas particulares presentes no espaço que vieram à Terra em um cometa de gelo, o que fez nossa equipe em York pensar em investigar se eles poderiam ser usados ​​para fazer um dos blocos de construção do DNA. Se isso fosse possível , então poderia significar que um bloco construtivo de DNA estaria presente antes dos aminoácidos".

Para que a vida celular surja e depois evolua na Terra, os elementos fundamentais da vida precisavam ser sintetizados a partir de materiais catalizadores apropriados - um processo às vezes descrito como "evolução química".

A equipe de pesquisa mostrou que os amino nitrilos poderiam ter sido o catalisador para reunir as moléculas interestelares, formaldeído, acetaldeído, glicolaldeído, antes que a vida na Terra começasse. Combinadas, essas moléculas produzem carboidratos, incluindo 2-desoxi-D-ribose, os blocos de construção do DNA.

O DNA é uma das moléculas mais importantes nos sistemas vivos, mas a origem do 2-desoxi-D-ribose, antes que a vida na terra tenha começado, permaneceu um mistério.

O Dr. Clarke disse: "Nós demonstramos que os blocos de construção interestelar, formaldeído, acetaldeído e glicolaldeído podem ser convertidos em "um pote" para carboidratos biologicamente relevantes - os ingredientes para a vida.

"Esta pesquisa, portanto, descreve um mecanismo plausível pelo qual as moléculas presentes no espaço interestelar, trazidas à terra por meteoritos, poderiam ser convertidas em 2-desoxi-D-ribose, uma molécula vital para todos os sistemas vivos".

Fonte: University of York

Hubble Observa Planeta que Quase não Emite Luz

Concepção artística mostrando o exoplaneta WASP-12b - um mundo alienígena tão preto quanto o asfalto, orbitando uma estrela como o nosso sol. Crédito: NASA, ESA e G. Bacon (STScI)
Astrônomos descobriram que o bem estudado exoplaneta WASP-12b não reflete quase nenhuma luz, fazendo com que pareça essencialmente preto. Esta descoberta lança nova luz sobre a composição atmosférica do planeta e também refuta as hipóteses anteriores sobre a atmosfera da WASP-12b. Os resultados também contrastam com as observações de outro exoplaneta de tamanho similar.

Usando o Espectrógrafo de Imagem (STIS, na sigla em inglês) do Telescópio Espacial Hubble, uma equipe internacional liderada por astrônomos da Universidade McGill, no Canadá, e da Universidade de Exeter, no Reino Unido, mediu a quantidade de luz que o exoplaneta WASP-12b reflete - seu albedo - para aprender mais sobre a composição da sua atmosfera.

Os resultados foram surpreendentes, explica o autor principal Taylor Bell, um aluno de mestrado em astronomia na Universidade McGill, que é afiliado ao Instituto de Pesquisa em Exoplanetas: "O albedo medido do WASP-12b é, no máximo, de 0,064. Este é um valor extremamente baixo, tornando o planeta mais escuro que o asfalto fresco!". Isso torna o WASP-12b duas vezes menos reflexivo do que a Lua, que tem um albedo de 0,12.

Bell acrescenta: "O baixo albedo mostra que ainda temos muito a aprender sobre WASP-12b e outros exoplanetas similares".

O WASP-12b orbita a estrela WASP-12A do tipo solar, a cerca de 1.400 anos-luz de distância, e desde sua descoberta em 2008 tornou-se um dos exoplanetas mais bem estudados. Com um raio quase o dobro do de Júpiter e um ano de pouco mais de um dia da Terra, o WASP-12b é categorizado como um Júpiter quente. Por estar tão perto da estrela principal, a atração gravitacional da estrela esticou o WASP-12b em uma forma de ovo e aumentou a temperatura da superfície do lado da luz do dia para 2.600 graus Celsius. Essa alta temperatura também é a explicação mais provável para o baixo albedo de WASP-12b.

"Há outros júpiteres quentes que se verificaram serem notavelmente escuros, mas irradiam muito mais do que o WASP-12b. Para esses planetas, sugere-se que coisas como nuvens e metais alcalinos são o motivo da absorção de luz", explica Bell.

O lado da luz do dia do WASP-12b é tão quente que as nuvens não podem se formar e os metais alcalinos são ionizados. Até é quente o suficiente para separar as moléculas de hidrogênio em hidrogênio atômico, o que faz com que a atmosfera atue mais como a atmosfera de uma estrela de baixa massa do que como uma atmosfera planetária. Isso leva ao baixo albedo do exoplaneta.

Para medir o albedo do WASP-12b, os cientistas observaram o exoplaneta em outubro de 2016 durante um eclipse, quando o planeta estava perto da fase completa e passou por trás da sua estrela hospedeira por um tempo. Este é o melhor método para determinar o albedo de um exoplaneta, pois envolve a medição direta da quantidade de luz refletida.

No entanto, esta técnica requer uma precisão dez vezes maior do que as observações de trânsito tradicionais. Usando a Espectrografia de imagem de telescópio espacial Hubble, os cientistas conseguiram também medir o albedo de WASP-12b em vários comprimentos de onda diferentes.

"Depois de medir o albedo, comparamos os modelos espectrais de modelos atmosféricos previamente sugeridos da WASP-12b", explica Nikolay Nikolov (Universidade de Exeter, Reino Unido), co-autor do estudo.

"Descobrimos que os dados não combinam com nenhum dos dois modelos propostos atualmente". Os novos dados indicam que a atmosfera de WASP-12b é composta por hidrogênio atômico e hélio.
WASP-12b é apenas o segundo planeta a ter medidas de albedo resolvidas espectralmente, sendo HD 189733b, o primeiro, também outro Júpiter quente.

Os dados coletados por Bell e seu time permitiram que eles determinassem se o planeta refletia mais luz para o final azul ou vermelho do espectro. Enquanto os resultados para HD 189733b sugerem que o exoplaneta tem uma cor azul profundo, o WASP-12b, por outro lado, não reflete luz em qualquer comprimento de onda. O WASP-12b, no entanto, emite luz por causa de sua alta temperatura, dando-lhe uma tonalidade vermelha semelhante a um metal incandescente.

"O fato de que os dois primeiros exoplanetas com albedo espectral medido exibem diferenças significativas demonstra a importância desses tipos de observações espectrais e destaca a grande diversidade entre os júpiteres quentes", conclui Bell.

Fonte: Phys.Org



15 de setembro de 2017

O "Grand Finale" da Cassini

A lua ativa e oceânica de Saturno Enceladus afunda atrás do planeta gigante em um retrato de despedida da nave espacial Cassini da NASA.

Uma época emocionante na exploração do nosso sistema solar chegou ao fim hoje, já que a nave espacial Cassini da NASA fez um mergulho fatídico na atmosfera de Saturno, encerrando sua turnê de 13 anos no planeta anelado.
"Este é o capítulo final de uma missão incrível, mas também é um novo começo", disse Thomas Zurbuchen, administrador associado da Direção da Missão de Ciência da NASA na sede da NASA em Washington. "A descoberta da Cassini de mundos oceânicos em Titan e Enceladus mudou tudo, agitando nossos pontos de vista sobre lugares surpreendentes para procurar vida potencial além da Terra".
A telemetria recebida durante o mergulho indica que, como esperado, Cassini entrou na atmosfera de Saturno disparando seus propulsores para manter a estabilidade, para enviar um conjunto final único de observações científicas. A perda de contato com a espaçonave Cassini ocorreu às 8:55 no horário de Brasília, com o sinal recebido pelo complexo de antena da rede espacial da NASA em Canberra, Austrália.
"A equipe de operações da Cassini fez um trabalho absolutamente estelar, orientando a nave espacial para o seu nobre final", disse Earl Maize, gerente de projeto da Cassini na JPL. "Desde a concepção da trajetória há sete anos, para navegar através dos 22 mergulhos entre Saturno e seus anéis, este é um grupo de cientistas e engenheiros de primeira que guiou um final apropriado para uma grande missão.".
Conforme planejado, os dados de oito instrumentos científicos da Cassini foram transmitidos de volta à Terra. Os cientistas da missão examinarão as observações finais da nave espacial nas próximas semanas para novos insights sobre Saturno, incluindo sugestões sobre a formação e evolução do planeta e os processos que ocorrem em sua atmosfera.
'As coisas nunca serão as mesmas para aqueles da equipe da Cassini, agora que a nave espacial já não está terminou sua missão', disse Linda Spilker, cientista do projeto Cassini da JPL. 'Mas, nós nos confortamos sabendo que toda vez que olharmos para Saturno no céu noturno, parte da Cassini também estará lá'.
Cassini foi lançada em 1997 da estação da Força Aérea de Cabo Canaveral na Flórida e chegou a Saturno em 2004. A NASA estendeu sua missão duas vezes - primeiro por dois anos e, em seguida, por mais sete. A segunda extensão da missão forneceu dezenas de sobrevoos das luas geladas do planeta, usando o propelente de foguete restante da nave espacial. Cassini terminou o seu tour do sistema Saturno com o Grand Finale, marcado pelo mergulho dessa sexta-feira no planeta.
Mesmo que a missão da Cassini tinha acabado, sua enorme coleção de dados sobre Saturno - o planeta gigante, sua magnetosfera, anéis e luas - continuará a produzir novas descobertas nas próximas décadas.
'Cassini terminou sua missão, mas sua recompensa científica nos manterá ocupados por muitos anos', disse Spilker. "Nós apenas arranhamos a superfície do que podemos aprender com a montanha de dados enviadas de volta ao longo da vida.".

Fonte: NASA